Los funcionarios de salud canadienses también confirmaron los dos primeros casos de ómicron del país en Ottawa el domingo. Ambas personas que portaban la variante habían viajado recientemente desde Nigeria, según una declaración conjunta de la viceprimera ministra y ministra de Salud, Christine Elliott, y el director médico de salud, el Dr. Kieran Moore.

«Seguimos instando al gobierno federal a que tome las medidas necesarias para exigir pruebas en el punto de llegada para todos los viajeros, independientemente de su procedencia, para protegerse aún más contra la propagación de esta nueva variante», dice también el comunicado conjunto.

Variante de preocupación

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha designado a la variante ómicron, originalmente referida como B.1,1.529, una «variante de preocupación».

La OMS dijo el viernes que la evidencia preliminar sugiere que la variante ómicron, identificada por primera vez en Sudáfrica, podría representar un mayor riesgo de reinfección y dijo que algunas de las mutaciones detectadas en la variante eran preocupantes.

Pero la OMS enfatizó que se necesita más investigación para determinar si la variante es más contagiosa, si causa una enfermedad más grave y si podría evadir las vacunas.

«Esta variante tiene una gran cantidad de mutaciones y algunas de estas mutaciones tienen algunas características preocupantes», dijo Maria Van Kerkhove, líder técnico de la OMS para covid-19, en un comunicado el viernes.

Muchos expertos dijeron que los científicos sudafricanos merecían crédito por su capacidad para identificar rápidamente los riesgos derivados de la nueva variante.

La medida para imponer prohibiciones también ha provocado críticas por parte de la OMS. «Hemos visto en el pasado, en el momento en que se menciona cualquier tipo de variante, todos cierran fronteras y restringen los viajes. Es realmente importante que permanezcamos abiertos y concentrados», dijo el Dr. Michael Ryan, Jefe de Emergencias de la OMS el sábado.

«En este momento hay muchos estudios en curso … hasta ahora hay poca información, pero esos estudios están en marcha, por lo que necesitamos que los investigadores tengan tiempo para llevarlos a cabo y la OMS informará al público, a nuestros socios y a nuestros estados miembros tan pronto como tengamos más información», agregó.

Prohibiciones de viajar y nuevos requisitos de cuarentena

El descubrimiento de la variante y su rápida propagación por todo el mundo es un recordatorio incómodo de que la pandemia está lejos de terminar.

Varios países han cerrado de golpe sus fronteras a los viajeros del sur de África. La Unión Europea, Japón, Australia, Estados Unidos, Canadá, Ruanda y muchos otros prohibieron la llegada de viajeros de países como Sudáfrica, Botswana, Zimbabwe, Namibia, Lesotho, Eswatini, Mozambique y Malawi.

Pero Sudáfrica y algunos de los otros países afectados por las prohibiciones de viaje han respondido. Hablando en Pretoria el domingo, el presidente sudafricano Cyril Ramaphosa describió las prohibiciones como una discriminación infundada.

«Estas restricciones son injustificadas y discriminan injustamente a nuestro país y a nuestros países hermanos del sur de África. La prohibición de viajar no está basada en la ciencia, ni será eficaz para prevenir la propagación de esta variante. Lo único que hará la prohibición de viajar es dañar aún más las economías de los países afectados y socavar su capacidad para responder y recuperarse de la pandemia», dijo.

El Ministerio de Relaciones Internacionales y Cooperación de Sudáfrica ha dicho que el país está siendo castigado por su transparencia. «La ciencia excelente debe ser aplaudida y no castigada. La comunidad global necesita colaboración y asociaciones en el manejo de la pandemia de covid-19», dijo el ministerio en un comunicado.

«Una combinación de la capacidad de Sudáfrica para realizar pruebas y su programa de vacunación reforzado, respaldado por una comunidad científica de nivel mundial, debería brindar a nuestros socios mundiales la tranquilidad de que lo estamos haciendo tan bien como ellos en la gestión de la pandemia. Sudáfrica sigue y hace cumplir los protocolos de salud covid-19 reconocidos a nivel mundial en los viajes. No se permite que las personas infectadas salgan del país», agregó.

El presidente de Malawi, Lazarus Chakwera, también criticó las prohibiciones de viaje, diciendo que eran «innecesarias». «Las medidas de covid deben basarse en la ciencia, no en la afrofobia», dijo en su página oficial de Facebook.

«Sudáfrica tiene muy, muy buena habilidad y capacidad de secuenciación genómica … ciertamente Sudáfrica ni ningún otro país debe ser estigmatizado por informar sobre ello y hacer lo correcto», dijo a CNN Michael Head, investigador senior en salud global en el University of Southampton, en una entrevista telefónica.

Sin embargo, Head dijo que las prohibiciones de viaje, si se usan correctamente, podrían desempeñar un papel en el control del brote.

«Es un escenario difícil. Puede dar un poco de tiempo. Entonces, si los países están imponiendo una prohibición y utilizando ese tiempo, que en este momento será de unas pocas semanas, para aumentar el ritmo de la vacunación y asegurarse de que los nuevos medicamentos antivirales estén disponibles en el país, para aumentar las pruebas, la vigilancia genómica en aeropuertos, ese tipo de cosas, eso es algo que puede ser útil con una prohibición de viajar», dijo.

«Si simplemente implementas una prohibición de viajar y dices ‘bien, trabajo hecho’, eso no es bueno para nadie. Y si lo haces, por así decirlo, castigas a los países por informar nuevas variantes, realmente deberíamos buscar apoyarlos también, ya sea infraestructura, financiación o dosis de vacunas, lo que sea apropiado».

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